El Astro Wilton López en la era del relevista especializado







Por René Cárdenas
fitoiii@aol.com


No hay duda que en las últimas décadas el departamento de relevo se ha convertido en una de las unidades más importantes de un equipo de beisbol. Es así, porque la era del serpentinero de nueve entradas ya pasó a la historia. Tanto ha desaparecido que cuando vemos a un lanzador tirando 8 episodios seguidos en un partido, primero pensamos en el número de lanzamientos efectuados y en la durabilidad del brazo. En otras palabras, lanzar un juego completo es una hazaña de otros tiempos.


Como la memoria larga es la mejor de mis memorias, recuerdo nítidamente que el
bullpen de mis años mozos, se componía de uno o dos relevistas que usaban cuando el abridor sufría un accidente. Ahora hay que ser un científico para comprender el uso de los relevistas.

Se supone que el abridor complete una salida de calidad de 6 entradas. Si sufre algún percance antes de los seis episodios, entonces entra el relevista medio. A continuación podría usarse el lanzador de situación que depende del lado que batee el hombre de turno al bate, usualmente lanza contra uno o dos bateadores. Luego viene el preparador que casi siempre lanza el octavo y, por último, el taponero. Algunas veces el preparador trabaja dos entradas, todo depende de la estrategia del dirigente.


Por esas rarezas del destino, el primer serpentinero nica en la historia de los Astros, el derecho Wilton López, fue convertido en preparador, papel que ha desempeñado a cabalidad desde el día que lo subieron de las ligas menores. Tan bueno ha sido su rendimiento, que ya la prensa comenzó a comentar de su fiereza, su control y su valentía. Sin importar lo crítico, lo ardiente y lo humeante de la situación, el novel dirigente de los Astros Brad Mills, recurre de inmediato a su mejor apaga fuegos, al bombero de León, Nicaragua para evitar que anote el otro equipo.


A estas alturas, decidí averiguar con Mills acerca de lo que significa López para los Astros: "He aquí un tipo que viene todos los días con una gran actitud", dijo a secas. "Siempre luce una sonrisa en el rostro y está listo para subir al montículo a diario. Al principio discutimos el tema de ponerlo en la rotación como abridor, pero todo parece indicar que Wilton prefiere ser parte del
bullpen
donde tiene la oportunidad de lanzar todos los días. Y ese tipo de actitud que camina mano a mano con su habilidad y, el repertorio que tiene, es muy especial".
Por lo que he visto en toda una vida de beisbol, un lanzador de la naturaleza y capacidad de Wilton, puede ser empleado para todo y el preparador está a solamente un paso de ser taponero.

Según el ex ligamayorista Alex Treviño, los abridores son los que usualmente se convierten en cerradores y para tener éxito deben intimidar al bateador al estilo Don Drysdale, Bob Gibson o Nolan Ryan. Y encima de todo eso, el preparador es el que tira strikes desde su comienzo y reduce la base por bolas a la mínima expresión. López, en su propio derecho, es todo eso y con una salud y juventud que da envidia. "En lo que se refiere a la experiencia de Liga Mayor, Wilton aún está joven", enfatizó Mills. "No hay razón para pensar que no tenga lo que se necesita para ser taponero".


Wilton, aún está en su primer año de ligamayorista y si continúa comportándose como lo ha hecho en esta temporada, los Astros lo tendrán para rato. "No hay duda. López, lo tiene todo y estará con nosotros por mucho tiempo", terminó diciendo el dirigente.


Bernardo Falla ha cubierto y seguido a los Astros por dos años como cronista del rotativo Houston Chronicle y con respecto a Wilton, expresó exclusivamente para nosotros que: "Wilton ha demostrado no solamente enfoque. Puede hacerlo todo en el montículo. Es una persona que quiere lanzar todos los días y una vez me dijo que iba a lanzar hasta que se le cayera el brazo. Y esa es la actitud que un dirigente como Mills y un equipo como los Astros necesitan. En otras palabras ha sido todo y más de lo que esperaban de él".


Las características de serpentinero de López ya son ampliamente conocidas, pero hay algo de su personalidad que atrae a los que lo rodean: "Me gusta Wilton porque es humilde", comentó Falla. "Y porque lleva esa humildad al montículo, pero también me gusta porque es súper competitivo. Y eso se refleja mucho en cuando lo ves salir corriendo del
bullpen a toda máquina".

Como Falla ha cubierto detenidamente la actuación de López en el Parque Minute Maid de Houston y también cuando el equipo sale en gira, le pregunté acerca de cuál de las tres especialidades monticulares, abridor, preparador o taponero describía mejor al joven lanzador. "Yo creo que él puede desempeñar las tres funciones", manifestó Bernardo. "Soy del parecer que lo que le conviene más por el tipo de serpentinero que es y por las ganas que tiene de lanzar todos los días, es la de taponero; pues eso le facilitaría la oportunidad de jugar dos o tres días seguidos. Y podría ser un taponero tremendo porque con las ganas de vivir y lanzar que tiene Wilton, debe aprovechar ir al montículo casi todos los días. Como abridor, solamente podría lanzar una vez a la semana".


Para que un lanzador pueda mantenerse en las mayores, sin lugar a dudas, debe poseer un tremendo repertorio: "Yo creo que Wilton tiene suficiente talento, pero aún más que repertorio, tiene campo para mejorar y aumentar ese repertorio. Recordemos que este muchacho es relativamente joven y si pudiera aumentarlo con un par de lanzamientos extras, sería un serpentinero de primer orden".


Al momento de redactar esta nota, Wilton, está disfrutando de una buena racha de entradas lanzadas sin detrimento para el equipo. No ha permitido carreras en sus últimas 17 salidas. Aparece empatado en la cadena de entradas lanzadas sin anotaciones en las Ligas Mayores con el Yankee David Roberton, 17.2. Ha dejado en base a 25 de 26 corredores heredados...promedio de 3.8, el mejor en las Mayores. Es uno de siete lanzadores novatos del equipo en efectuar 50 apariciones en una temporada desde el año 2000. El último fue Jeff Fulchino en 2009 con 61 : "Yo debo a Dios todo esto", dijo López. "Me tiene bien aquí y con salud para trabajar fuertemente. Por dicha que la recta, el cambio y la bola que se hunde (sinker), están dando en el blanco y no tengo quejas".


El taponero regular de los Astros, Matt Lindstrom, el mejor amigo de Wilton, no estuvo disponible para cerrar el juego del 17 de agosto contra los Mets y Mills llamó a López para que lo terminara. Fue su primera experiencia como taponero: "Me sentí alegre cuando vi que la haría de cerrador", dijo Wilton. "Pero también me sentí mal por el estado de Matt. Imagínate, yo bien y, él, mal de la espalda sin poder hacer su trabajo que finalmente hice yo en su lugar. Ojalá no piense que paso sobre él sin importarme. Por dicha tiré un 0 en su nombre y preservamos la victoria".


Lo que dicen los compañeros de Wilton:


Felipe Paulino, lanzador abridor:
"Mira, para mí es impresionante", dijo Felipe. "Es impresionante la calidad que tiene ese muchacho de Nicaragua. Se ha desarrollado como pelotero y como persona. Su humildad es un ejemplo y eso es lo más grande en la pelota. Creo que Dios lo bendice y ojalá siga así. Como todo joven está en el proceso de aprendizaje y todo lo está haciendo bien. En la casa club nos sentamos juntos y conversamos mucho. Dios le dio el don de tirar el lanzamiento que se hunde (sinker) en forma espectacular y eso lo llevará lejos".

Jason Castro, receptor de primer año:
"Personalmente creo que Wilton está haciendo un tremendo trabajo este año", precisó Castro. "Por un poco de tiempo tuve la suerte de ser su receptor en la pelota Doble-A el año pasado y viéndolo aquí en las mayores me doy cuenta que ha mejorado muchísimo porque su repertorio es más efectivo. Estoy impresionado por la manera de cómo ha lanzado. A estas alturas sigue en el proceso de aprendizaje. Todos los jóvenes de los Astros estamos aprendiendo todos los días. Cada vez que él sube al montículo aprende más y más. La experiencia de este año le servirá mucho en la próxima campaña. Cuenta con dos buenos lanzamientos: yo sé que su cambio es excepcional; esto así porque es el reflejo de su buena recta de velocidad y la que se hunde (sinker) es su mejor lanzamiento. También tira la curva rápida deslizadora (slider) que no es mala, pero tiene que trabajar un poquito más en ella. Lo que hace es combinar la bola rápida con el cambio para hacerse combativo".

Soy del parecer que Winston puede ser lo que quiera. Tiene una buena recta para ser preparador o taponero. Cuando de súbito cambia la velocidad de sus lanzamientos se convierte en un serpentinero versátil de primera. Y el atributo de la calma que demuestra en las situaciones críticas le ayuda a ser hermético y efectivo.


Wandy Rodríguez, lanzador abridor:
"Yo veo que este muchacho tiene un gran futuro", matizó el zurdito de oro. "Se enfoca y se concentra en el montículo. Su brazo es dueño de una recta de más de 90 millas por hora. Nunca demuestra debilidad. Siempre sale del bullpen a la carrera con ánimo de lanzar. Con el deseo que demuestra en el montículo, llegará muy lejos. No te puedo asegurar qué es lo que sea lo mejor para él, si ser preparador o taponero. Con el talento que tiene, creo que puede hacer cualquiera de los dos trabajos".

Ángel Sánchez, torpedero recién llegado:
"López, me ha impresionado mucho", expresó el hombre que lo defiende en el cuadro. "Se prepara para lanzar con mucha calma y me da mucho ánimo estar detrás de él en el terreno para protegerlo. Como decimos aquí, cada vez que lanza, da el 200 por ciento. Me gusta como lanza porque tiene de todo un poco. Es agresivo. Nunca echa marcha hacia atrás; siempre va pa'delante. Es valiente".

Humberto Quintero, receptor con un poco de veteranía:
"Yo pienso que la humildad que tiene, lo trabajador que es y lo consistente que es en la lomita, lo hace muy especial en nuestro equipo", dijo Quintero con un tono de gusto. "Recibe muchos consejos, los escucha y los pone en práctica y, como resultado, su rendimiento es todo un éxito. Cuenta con buen repertorio que lo expresa sobre el centro del plato a manera de strikes contra los oponentes y eso es importante. Yo pienso que está en el proceso de establecerse este año con los Astros. No teme a nada y, en el montículo es una fiera. Yo creo que viene de una parte de Nicaragua donde no existe el miedo", terminó diciendo con una carcajada de alegría.

En el juego de beisbol de las Mayores siempre han existido lanzadores abridores y relevistas, pero recientemente se agregó el preparador. Con esa adición en la categoría de las estadísticas de "detener", el papel del preparador está ahora en existencia. Si el preparador evita que el otro equipo anote, se acreditaría un "detener" en sus estadísticas personales.


Los serpentineros preparadores conocidos en inglés como "setup man", típicamente entran a los juegos de pelota en las últimas entradas, cuando el juego está ya sea empatado, con su equipo ganando o perdiendo por una o dos carreras. El dirigente recurre a su lanzador para "detener" al otro equipo y evitar que anote.


Del preparador se requiere que mantenga la situación para que en la novena entrada el taponero registre "un juego salvado". Si el taponero puede entrar al noveno episodio con por lo menos tres carreras de ventaja y cierra el juego, se le acredita como "salvado" y asegura la victoria a su equipo.


Los dirigentes sueñan con tener un preparador que tire strikes y sea llevadero como Wilton. A veces pienso que el destino y la suerte de un dirigente es dictado por el
bullpen...

Sentido de humildad y sensibilidad en la casa club:
Cuando López recibió de los Astros su primer cheque de Liga Mayor, lo extendió entre las manos frente a todos sus compañeros de habla hispana en la casa club del Parque Minute Maid y dijo en voz alta: "Aquí está mi casita", y, las lágrimas rodaron sobre su rostro. Demás está decir que el sentimiento de todos los presentes, fue obvio... "Sentí que la humildad recorrió todo mi ser", dijo Paulino.

René Cárdenas, cubre a los Astros para La Prensa de Nicaragua. Escribe para Crónicas de los Astros, astrosdehouston.com y Astros Magazine. En radio narró para los Dodgers, Astros y Rangers de Texas. En TV narró para los Astros. Edita y mantiene su página de beisbol www.laestufacaliente.com



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